La semana pasada el INE publicó la estimación final de la inflación en enero, que se situó en el 0,5% interanual. En un contexto de crecimiento de la actividad y del empleo sin grandes sobresaltos, como el observado hasta el preludio de la pandemia global,este dato no hubiese sido especialmente llamativo. Supondría, en todo caso, la prolongación del entorno de inflación baja, todavía alejada del objetivo fijado por el BCE para el conjunto de la UEM, y con una tendencia de desaceleración gradual desde mediados de 2018.

Sin embargo, la cifra causa interés porque marca un punto de inflexión, al menos temporal, respecto a los datos publicados durante la crisis sanitaria y económica. En concreto, la inflación habría retornado, tras nueve meses de caídas enlos precios que se saldaron con un descenso medio anual del -0,3% en 2020 (-0,5% a fin de periodo). Ahora bien, si le preguntamos a un consumidor de a pie cómo ha sentido la ganancia de poder adquisitivo derivada de dicha caída de los precios, quizás responda con acierto que es de lo que menos se ha enterado en 2020, aunque sí que ha notado el encarecimiento en el arranque del 2021.

¿Qué subyace al comportamiento reciente de los precios? Para arrojar claridad conviene aislar algunos elementos puntuales enlos datos de enero. En primer lugar, el aumento del precio de la electricidad que se produjo con la llegada de la borrasca Filomena. Un encarecimiento sujeto a un intenso debate público y que explica cinco décimas de la aceleración de los precios. Por otro lado, los cambios impositivos en las bebidas azucaradas y los seguros justifican otra décima, al igual que la actualización de la normativa de emisiones de CO2, que ha encarecido la matriculación de los automóviles. Dicho de otra forma, sin estas perturbaciones, hasta cierto punto exógenas al comportamiento del consumidor, los precios hubiesen caído entre una y dos décimas respecto a hace un año, cifra más cercana a la tendencia que marcaban los datos publicados hasta diciembre.

Pero entonces, ¿qué explica la divergencia entre la estadística y la percepción sobre los precios en 2020? Los abruptos cambios en los hábitos del consumo durante la pandemia y la dificultad de su medición en tiempo real por medios estadísticos tradicionales son la clave. El deterioro económico general, el miedo al contagio y las restricciones específicas a la movilidad y a la actividad de los sectores especialmente dependientes de la interacción social, han alterado significativamente la composición de la cesta de consumo. Se ha observado, por ejemplo, un descenso de la demanda de carburantes y servicios ligados al transporte, el ocio, la hostelería y el turismo, mientras que la demanda de alimentos ha aumentado. En consecuencia, el precio de los primeros disminuyó y el de los segundos repuntó.

Como hemos estudiado en BBVA Research, estas variaciones en la cesta de consumo se notan en los datos de gasto con tarjeta desde los primeros meses de la crisis, pero no es hasta inicios de 2021 cuando el INE ha incorporado los cambios en las ponderaciones del cálculo del IPC. Si bien esto no explica más que una décima de la aceleración de los precios en enero, el impacto contrafactual sobre los datos de 2020 es cualitativamente relevante. En concreto, las estimaciones de BBVA Research indican que, de imputarse el cambio de pesos al inicio de la pandemia, en marzo, la inflación media del pasado año no habría sido negativa sino nula.

Hacia delante, varias incógnitas se ciernen sobre la inflación. Algunas de largo plazo, tan relevantes como el nivel al que se anclarán las expectativas tras una década por debajo de los objetivos marcados por el BCE para la UEM. Otras de medio plazo, vinculadas a la persistenciadel desempleo y al impacto de las políticas económicas expansivas. En el corto plazo, la situación sanitaria seguirá siendo un condicionante. Probablemente, cuando se pueda dar por superada la crisis sanitaria, la cesta del consumidor volverá a ser más afín a sus preferencias antes deArtículo de prensa/22de febrerode20212la pandemia y estará menos condicionada a las restricciones. Para monitorizar dichos cambios seguirá siendo útil la evolución del gasto en tiempo real.

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El presente documento ha sido elaborado por el Servicio de Estudios del Banco Bilbao Vizcaya Argentaria (BBVA) por cuenta propia y de sus sociedades asociadas (cada una de ellas del Grupo BBVA) para su distribución en Estados Unidos y en el resto del mundo, y se ofrece a título meramente informativo. La información, opiniones, estimaciones y pronósticos aquí contenidos se refieren a esa fecha específica y están sujetos a cambios sin previo aviso debido a las fluctuaciones del mercado. La información, opiniones, estimaciones y pronósticos contenidos en este documento han sido recopilados u obtenidos de fuentes públicas que la Compañía considera correctas en cuanto a su exactitud, integridad y/o exactitud. Este documento no es una oferta de venta ni una solicitud de adquisición o enajenación de una participación en valores.

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