La mayor parte de América Central al sur de México fue parte de la Capitanía General de Guatemala durante el período colonial y después de la independencia fue sucedido por la República Federal de Centroamérica. Esto se dividió en los estados actuales en 1841. Belice es una excepción, ya que se formó con asentamientos principalmente de ex esclavos del Caribe de habla inglesa.

En 2004 se firmó el Tratado de Libre Comercio de Centroamérica, que efectivamente extiende el TLCAN a Guatemala, El Salvador, Honduras, Nicaragua, Costa Rica y la República Dominicana. Las Zonas Francas son una característica importante de las economías de la región, ya que son puertos libres donde se pueden importar insumos sin pasar por la aduana y los productos terminados se reexportan. Los países se benefician de los empleos que crean. Las remesas de los trabajadores extranjeros, particularmente en los Estados Unidos, son muy importantes para equilibrar las cuentas corrientes para compensar los déficits en el comercio de bienes.

En el período posterior a 1945, EE.UU. se metió regularmente en los asuntos de los estados de América Central y el Caribe, ya que consideraba a esta región como su patio trasero y era sensible a la percibida penetración externa. Por lo tanto, los Estados Unidos respaldaron regularmente a los regímenes reaccionarios de derecha que no permitieron el desarrollo político normal y la oposición fue llevada a la clandestinidad. La región fue sede de varias guerras civiles de bajo nivel en los años sesenta y setenta.

En 1979 hubo un cambio en Nicaragua donde los sandinistas lograron derrocar a la dictadura de Somoza. Estados Unidos presionó a sus vecinos, principalmente Honduras, para albergar a la oposición armada al régimen sandinista (los contras) y esto, a su vez, hizo que los sandinistas recurrieran a la URSS y a Cuba en busca de apoyo. Así, la intervención de los Estados Unidos se convirtió en una profecía autocumplida en la que cada acción por su parte provocó una reacción contraria. Nicaragua, a su vez, brindó apoyo a las rebeliones armadas en  Honduras, El Salvador y Guatemala, de modo que en la década de 1980 todas las guerras civiles de la región estaban interrelacionadas.

Fue solo en 1992 con la firma de los acuerdos de Chapultepec que la serie de conflictos interrelacionados en la región llegó a su fin. Esto solo fue posible porque la Guerra Fría entre los EE.UU. y la URSS había terminado efectivamente dos años antes y el país estadounidense estaba preparado para adoptar una actitud más tolerante. Si observamos las cuatro economías de la región desde 1996, tenemos lo siguiente:

Se puede ver que el crecimiento ha sido modesto pero razonablemente estable entre 2% y 4% anual. excepto por una caída en 2009 que coincidió con la recesión mundial. En los últimos dos años, Nicaragua se ha separado de los otros países y ha entrado en una recesión debido a la crisis política del país.

Si observamos las tasas de homicidios, obtenemos:

Se puede ver que para Guatemala, Honduras y El Salvador la tasa de homicidios es de entre 30 y 60 por cada 100.000 habitantes y para Nicaragua es algo menor. Solo para poner estas cifras en contexto, la tasa de homicidios en EE.UU. es de aproximadamente 5 por 100.000 y en Francia (que podría considerarse representativa de la UE) es ligeramente superior a 1 por 100.000.

Por lo tanto, América Central tiene tasas de homicidios que están apenas por debajo de los niveles de conflicto armado a gran escala y gran parte de esto puede atribuirse al legado de las guerras civiles en la década de 1980 y la proliferación de armas pequeñas en la región.

Lo que es notable es que la gestión económica de los países es en general competente con baja inflación y déficits gubernamentales bajos. Los puntajes en el Índice de Desarrollo Humano de las Naciones Unidas continúan mejorando.

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